Големите правни кантори ще се разрастват и през това десетилетие

Очакват се рекордни печалби и революция в управлението

Разхвърляният свят е страхотна новина за тези, чиято работа е да подреждат бъркотията. Една група по-специално има силен период в последно време. "Бизнес търсенето на всеки пазар е силно", казва Елиът Портной, главен изпълнителен директор на Dentons, четвъртата по големина адвокатска кантора в света по приходи. През 2021 г. Dentons, създадена от серия сделки, включително една от преди шест години с китайската Dacheng, може да донесе над 3 млрд. долара брутни постъпления. През последните 12 месеца тя добави около 1000 адвокати към екипа си, който сега надхвърля 12 хил., и отвори офиси по целия свят. Компанията дори трябва да отказва поръчки поради липса на капацитет.

Dentons не е изолиран случай. Ситуацията е такава в целия бранш. 100-те най-големи глобални компании се стремят да надминат общите си приходи от 128 млрд. долара през 2020 г. (виж графиката). Американският гигант Kirkland & Ellis, който оглавява класацията през последните години, се очаква да натрупа годишни приходи от над 5 млрд. долара, увеличение от два пъти в сравнение с 2015 г. Печалбите за всеки акционер, еталон за индустрията, се повишиха с повече от 6% в над половината от 300-те най-големи световни правни фирми, смята Питър Зойхаузер, консултант, който съветва много от тях. При най-бързо растящите 75 те са отчели двуцифрен ръст. Партньорите в 100-те най-добри американски компании могат да вземат средно до 2.5 млн. долара всеки.

"Всяка адвокатска кантора, която познавам, всяка една, е имала рекордни печалби", удивлява се Дейвид Уилкинс от Harvard Law School, чийто семинар по правния бизнес е популярен сред шефовете на големи юридически фирми. И това главоломно нарастване съвпада с нарастващото търсене на правни услуги и намаляващите разходи.

Благодарение на ограниченията от ерата на пандемията променливите разходи като пътувания и развлечения на клиенти рязко намаляха. Въпреки своята репутация много фирми са показали управленска гъвкавост. Оборудването - от фолио с кожени подвързии и жълти подложки до тъмни костюми - беше лесно изхвърлено в полза на Zoom, Google документи и спортни панталони. Работата от вкъщи се превърна в удобен предлог за денонощно таксуване.

По-малки разходи, повече търсене

Въпреки че разходите намаляха, търсенето на адвокатски съвети нарасна. Фирмите, които се подготвят за повторение на сушата, последвала глобалната финансова криза от 2007-2009 г., когато само практиките по несъстоятелност имаха оживление, вместо това се оказаха залети с поръчки. Сливанията и придобиванията (М&А), от които адвокатите печелят най-много, ще надхвърлят 5 трлн. долара през 2021 г., надминавайки предишния рекорд от 4.2 трлн. долара през 2015 г. Сделките с частен капитал, от набиране на средства до продажби, процъфтяват. Същото е и с листванията на фондовите пазари (включително чрез сложни компании за придобиване със специална цел, или SPACS), както и премахването на листваните (особено на китайски компании от американски борси) и повторното листване (на същите тези компании в Хонконг или Шанхай, по мълчалива заповед на Комунистическата партия).

В същото време бизнесът извън сделките на адвокатските кантори, който исторически е бил по-спокоен, се засилва. Правителствата по света се готвят да регулират области от данни и разнообразие до климат. Европейският съюз (ЕС) може скоро да приеме два широки закона, регулиращи дигиталните пазари и услуги, които биха могли да засегнат богати клиенти като Apple, Alphabet и Meta. Американските "ловци на доверие" преоткриват своята сила при президента Джо Байдън. Неговият китайски колега Си Цзинпин се бори с частния сектор по всички възможни начини.

Очаква се през следващите няколко месеца да бъде одобрена глобална сделка, която да накара мултинационалните компании да плащат повече данъци и да ги разпределят по-справедливо между страните. Бизнесът също е под нарастващ натиск инвеститорите да се съобразяват с екологичните, социалните и управленските стандарти, които включват нови правни инструменти. На всичкото отгоре Dentons предвижда "много натоварена пробна година" през 2022 г. Адвокатите съобщават, че съдебното преследване на Елизабет Холмс, обвинена в измама в стартъпа й за кръвни тестове, Theranos, е накарала предприемачи и фирми, рекламиращи несъвършени продукти, да потърсят правен съвет. Холмс отрича обвиненията. Ако тя бъде осъдена, адвокатските кантори очакват подобни консултации да се увеличат.

Разрастването прави адвокатската професия да прилича на други бизнеси.

Всичко това са "предизвикателства за бизнеса и светли точки за адвокатите", казва Йерун Оувеханд, глобален старши партньор в голямата лондонска фирма Clifford Chance. За да се възползват максимално от възможността, адвокатските кантори променят своя модел на управление. В много отношения те все повече приличат на големите си корпоративни клиенти.

В културно отношение най-голямото "разтърсване" се случва в областта на компенсациите. Големите фирми исторически са разпределяли заплащане на партньори въз основа на старшинството. Подходът има много добродетели, не на последно място насърчава колегиалността сред много хора, които живеят, за да спорят. Но това изисква най-богатите практики като М&А за кръстосано субсидиране да бъдат по-малко доходоносни. И както казва един партньор в глобална фирма: "Това работи само ако всички партньори работят като маниаци и всеки прави смешна сума пари."

Влияят ли се от парите везните на правосъдието

Много от най-добрите представители на фирми са твърде щастливи да скочат на друг кораб, ако им предложат по-добри условия. Партньорът казва, че получава няколко имейла от хедхънтъри всяка седмица. Kirkland & Ellis и Latham & Watkins са изкачили пътя си към върха на американския пазар отчасти чрез "бракониерство" на успешни адвокати с обещанието да им плащат въз основа на печалбите, които носят. Подходът, базиран на представянето, често срещан в корпоративния свят (и известен като "яж това, което убиваш" в адвокатските среди), се разпространява. През декември нюйоркската Cravath, Swaine & Moore и лондонската Linklaters се оттеглиха от системата за стаж.

Правото също прилича на други сектори по начина, по който фирмите конфигурират своите операции. Clifford Chance управлява офис за научни изследвания и развитие, който изучава въпроси като това как най-добре да се администрират далечни глобални казуси (с опитен мениджър на казуси, а не с адвокат) до прехвърлянето на финансовите транзакции към блокчейн (все още няма решение). Това, което преди беше навременно подсказване на старши партньор към борда на компанията клиент, се обединява във формални практики в нови области без транзакции. Този вид работа не осигурява същите такси като сложните сделки, но е последователен и нараства, казва Алистър Морисън, ръководител на стратегията в голямата лондонска фирма Pinsent Masons. През 2021 г. Dentons се обедини с Albright Stonebridge Group, консултантска фирма, основана от бившия държавен секретар на САЩ Мадлин Олбрайт, за да създаде консултантска фирма. Dentons също така нае 15-20 души само за търсене и управление на подобни комбинации, както и тези с други адвокатски кантори.

Повечето такива сделки са международни - третият начин, по който адвокатските кантори изглеждат все повече като други глобални бизнеси. Адвокатите следваха своите многонационални клиенти до нови юрисдикции. Сега много от тях се разширяват превантивно, отваряйки офиси в някогашни законни затънтени за този бизнес места както за обслужване на клиенти, така и за намаляване на разходите. Clifford Chance премести някои операции от скъпи легални центрове като Лондон и Ню Йорк към по-евтини места като Делхи и наскоро Нюкасъл. Сега Ашърст има толкова адвокати в Австралия, колкото и във Великобритания. Той върши по-леката работа от Бризбейн и Глазгоу, а не от Сидни или Лондон. Baker McKenzie, фирма от Чикаго, която беше една от първите при тази тенденция, сега оперира в 46 страни. Dentons може да се похвали с над 200 офиса в 82 страни.

В основата на операции като Baker McKenzie's или Dentons' е структура, известна като Swiss verein (доброволно общество). Клонове в различни държави работят под подобно име, но се радват на значителна автономия в начина, по който се управляват. Фирмите, структурирани по този начин, изглеждат по-скоро като асортимент от франчайзи за бързо хранене, отколкото единна организация със силна култура; критиците все още се присмиват на Baker McKenzie, като наричат компанията Baker McDonald's. Но подобно на веригата за бързо хранене, vereins са едновременно по-глобални и по-локални от по-централизираните конкуренти.

Dentons наложи подхода на verein особено силно през последните години. Името му беше нарочно избрано като най-запомнящо се и най-лесно за произнасяне измежду 67 пермутации на имената на бивши партньори. През последните 12 месеца тя изгради връзки с фирми в Северна Америка, Латинска Америка и Африка и е на път да сключи сделка с такава от Виетнам. Тя също така отвори нови офиси в Боливия, Гренада и Уругвай. "Колкото по-глобална е фирмата, толкова по-голямо е търсенето", казва Портной. Той нарича Dentons "полицентричен": без доминираща култура, без стандартна скала на заплащане, без инструкции кого да наеме и най-вече без "колонизация". Тя дори няма централа. Всеки път когато провеждате среща в Zoom с Портной или Джо Андрю, глобалните председатели на Dentons, изглежда, че те са на различно място.

Здрава основа

Да бъдеш на земята се оказа особено полезно за Dentons и други по време на пандемията, когато ограниченията за пътуване ограничаваха къде и колко лесно партньорите могат да се движат. За фирмите беше особено удобно да имат голямо присъствие в Америка и Китай, с техните огромни вътрешни пазари и сравнително бързо икономическо възстановяване от ковид-19. Най-големите американски фирми като Ellis & Kirkland или Latham & Watkins консолидират позициите си. Големите китайски като Yingke или King & Wood Mallesons (както и Dentons, чиято най-многобройна практика е в Китай) са по-слаби в Америка, която представлява четири от пет от първите 100 фирми. Но те скочиха нагоре в класацията по приходи.

Разрастването прави адвокатската професия да прилича на други бизнеси. Голямото право става не само по-голямо, но и по-концентрирано. През 2020 г. печалбите на трите с най-добър финансов резултат са близо 10% от брутните печалби на 100-те най-големи глобални фирми спрямо 8% пет години по-рано. Шепа суперзвездни фирми като Kirkland & Ellis или Dentons може все повече да доминират в класациите. Те са по-способни да обслужват клиенти навсякъде и в каквото и да е качество, от което се нуждаят, да се справят с неизбежно нарастване на режийните разходи, тъй като светът оставя пандемията зад гърба си, и да привличат таланти от по-слабите съперници. Ако корпоративната история е ориентир, на високолетящите правни орли е малко вероятно скоро да им подрежат крилете.

2022, The Economist Newspaper Limited. All rights reserved