NASA сглоби първата "лунна" ракета след половин век пауза

Капсулата Orion, предназначена за полет на астронавти в "дълбокия Космос", трябва да бъде изстреляна без екипаж в края на януари

През есента на миналата година NASA поиска от американския Конгрес 3.2 млрд. долара допълнително за разработка на лунен спускаем апарат, но вместо това получи само около 850 млн.
През есента на миналата година NASA поиска от американския Конгрес 3.2 млрд. долара допълнително за разработка на лунен спускаем апарат, но вместо това получи само около 850 млн.    ©  Nasa
През есента на миналата година NASA поиска от американския Конгрес 3.2 млрд. долара допълнително за разработка на лунен спускаем апарат, но вместо това получи само около 850 млн.
През есента на миналата година NASA поиска от американския Конгрес 3.2 млрд. долара допълнително за разработка на лунен спускаем апарат, но вместо това получи само около 850 млн.    ©  Nasa

Американската космическа агенция NASA приключи тази седмица "физическата част" от асемблирането на супертежката ракета носител Space Launch System (SLS) и пилотирания космически апарат Orion, който по план през 2023 г. трябва да изпрати първите астронавти около Луната след повече от половин век пауза. Близо 35-тонната капсула, способна да извърши триседмично пътешествие в "дълбокия Космос" с до шестима души на борда, беше прикрепена към втората степен на SLS в сряда. Сервизният модул на Orion, който осигурява соларното захранване и двигателната тяга на лунната капсула, е разработен от Европейската космическа агенция (ESA). С това хардудерът, предназначен за първата тестова мисия Artemis 1, на практика беше окончателно сглобен.

Преди обаче близо 100-метровата ракета носител и прикрепеният към нея космически апарат да бъдат изстреляни, те трябва да преминат през още няколко седмици наземни проверки и изпитания. Тестовете трябва да удостоверят, че всички компоненти действително са съвместими помежду си и работят нормално след финалното асемблиране. През декември SLS трябва да премине и през т.нар. wet dress rehearsal - зареждане на резервоарите с гориво и втечнен кислород, преминаване през всички подготвителни фази и предстартово броене, без обаче да ракетата реално да бъде изстреляна. Очакванията са, че Artemis 1 ще бъде напълно готова за полет към Луната най-рано в края на януари 2022 г.

По време тестовата мисия обаче капсулата Orion ще бъде без екипаж на борда си. Тя ще бъде изстреляна по траектория, преминаваща на около 100 км над повърхността на естествения земен спътник, след което ще използва неговата гравитация, за да влезе в т.нар. отдалечена ретроградна орбита. Това е силно разтеглена, но стабилна орбита около Луната, където в близко бъдеще евентуално трябва да бъде изпратена малка обитаема космическа станция - т.нар. Lunar Gateway. Там Orion ще прекара четири до шест седмици, преди да се отправи обратно към Земята и да извърши контролирано "приводняване" в Тихия океан.

Ако полетът на космическия апарат премине нормално, NASA ще премине към следващата мисия, наречена Artemis 2. Нейната цел е изпращането на трима американци и един канадски астронавт около Луната и обратно. Предвидено е мисията да бъде извършена до края на 2023 г. Artemis 2 също така ще се насочи към далечна точка отвъд лунната орбита, до която никога не е достигало човешко същество. Сегашният рекорд е от 1970 г. и е постигнат от лунната мисия Apollo 13.

Ако и вторият полет на Orion е в норма, NASA ще започне да се подготвя за своята голяма цел - завръщането на американските астронавти на лунната повърхност. По време на мисията Artemis 3 щатската космическа агенция има намерение да изпрати там първата жена и първия цветнокож космически специалист. Според доскорошните планове това трябваше да стане факт до края на 2024 г. Поради липса на достатъчно финансиране обаче е почти сигурно, че този срок няма да бъде спазен.

През есента на миналата година NASA поиска от американския Конгрес 3.2 млрд. долара допълнително за разработка на лунен спускаем апарат, но вместо това получи само около 850 млн. Според по-ранните прогнози на американската космическа агенция кацането трябваше да се осъществи до 2028 г. и е най-реалистично космическата администрация на настоящия президент на САЩ Джо Байдън да се върне към този график. Според най-оптимистичните прогнози мисията Artemis 3 може да полети през 2025 или 2026 г.

Основната причина за очакваното отлагане е, че транспортирането на астронавтите от лунната орбита до самата Луна трябва да се извърши с частен спускаем модул, който все още не е конструиран. За целта NASA организира търг, в който се включиха три играча: SpaceX на Илън Мъск, консорциумът National Team, воден от мултимилиардера Джеф Безос, и отбранителната корпорация Dynetics. В крайна сметка ограниченото финансиране принуди щатската космическа агенция да избере само един подизпълнител и това беше космическата компания на Мъск. Планът на SpaceX е да превозва астронавтите до лунната повърхност с модифицирана версия на строящия се в момента космически кораб Starship, за което фирмата трябва да получи целево финансиране от NASA на стойност 2.89 млрд. долара.

В отговор обаче Джеф Безос мобилизира огромни юридически и лобистки ресурси. Той отправи шумни протести и заведе серия дела срещу NASA, като в момента има реален шанс да принуди американската космическа администрация да преосмисли своето решение и да възложи проекта на повече от една фирма. По този повод Илън Мъск иронично коментира, че "ако лобизмът и адвокатите можеха да те изстрелят в орбита, Безос в момента вече щеше да е на Плутон". Това е саркастично напомняне, че космическата компания Blue Origin, която е създадена преди повече от две десетилетия от основателя на Amazon, все още не е успяла да завърши ракета, способна да извежда товари около Земята.

През тази седмица обаче бюджетната комисия към Сената на САЩ наистина разпореди на NASA да избере още една компания, която да разработва частен лунен спускаем модул. Без коригиране на бюджета за програмата Artemis това най-вероятно отново ще означава допълнително забавяне на първия пилотиран полет до лунната повърхност. Проблематична също така може да се окаже и разработката на специални нови скафандри, предназначени за бъдещите лунни експедиция, за които също се оказа, че липсва достатъчно финансиране и според одитен доклад едва ли ще бъдат готови преди април 2025 г. Планираният за 2023 г. пилотиран полет на четирима души около Луната обаче е напълно осъществим в рамките настоящия бюджет на NASA.

Още от Капитал