Залозите политат нагоре

Няколко амбициозни мисии предстои да бъдат изстреляни в Космоса

За да придобиете представа какви ще са предстоящите космически мисии, първо се запознайте със сондата на Европейската космическа агенция (ESA), която в средата на 2022 г. трябва да полети към ледените луни на Юпитер. Космическият апарат, наречен JUICE, ще премине в близост до няколко планети, за да получи допълнително ускорение от тяхната гравитация, и ще пътува към своята цел около осем години. Когато пристигне, маневрирането между луните на Юпитер, разположени на 45 светлинни минути от Земята, ще бъде сложен процес - мениджърът на проекта Джузепе Сари описва района като "малка слънчева система", където "няма много поле за грешки". Сондата няма да може да установи дали на една от тези луни - Европа, има живот, но учените се надяват да намерят косвени следи за това в изпаренията, които тя изпуска. И ако маневрите в близост до Ганимед през 2032 г. са успешни, апаратът ще стане първият, изпратен в орбита около луна на друга планета.

Земната Луна от своя страна също е цел на доста мисии. През 2022 г. много страни планират да изстрелят свои апарати към нея, в това число Индия, Япония, Русия и Южна Корея. Космическата агенция на САЩ NASA пък отпуска средства за изумителното количество от 18 мисии, за да подготви почвата за завръщането на нейните астронавти на Луната в рамките на програмата, наречена Artemis. Към края на 2022 г. френско-италианският консорциум Thales Alenia Space би трябвало да достави в САЩ корпуса на космическата станция Gateway, която ще бъде изпратена в лунна орбита.

Марс и астероидите отвъд него също са примамлива цел. През втората половина на 2022 г. ESA планира да изстреля от Казахстан ExoMars - мисия, която през 2020 г. пропусна стартовия си прозорец, за да може да достигне Червената планета. Сондата носи на борда си и руски спускаем апарат. След като кацне през 2023 г., той трябва да изпрати на повърхността и марсоход, който ще позволи на учените да извършват по-задълбочени изследвания в търсене на следи от живот в миналото и в настоящето на планетата.

Що се отнася до астероидите, през 2022 г. NASA планира да изстреля три апарата, които да изследват космическите скали, обикалящи между Марс и Юпитер. В края на 2022 г. агенцията ще извърши "хиперскоростно тестово разбиване" на сонда в малък астероид на име Dimorphos. Експертите ще се опитат да разберат как ударът с апарата, чиито размери са колкото лек автомобил, изменя траекторията на небесно тяло, за да са подготвени, ако случайно астероид заплаши Земята някой ден.

Предстоящите мисии ще създадат много проблеми и за инженерите. Vikram - първият индийски лунен спускаем апарат, се разби в повърхността през 2019 г. Русия пък е "прилунявала" своя сонда за последно през 1976 г., а стартът нейния нов апарат "Луна 25" беше многократно отлаган. Starliner - частната пилотирана капсула на американската компания Boeing, се надява да извърши през 2022 г. своята първа мисия с астронавти на борда, след като полетът беше дълго отлаган в резултат на серия провали, включващи проблеми със софтуера и блокаж на горивни клапани.

Залогът е голям и при две нови тежки ракети, които трябва да полетят. Space Launch System на NASA, която многократно надвиши своя първоначален бюджет, може да се сблъска с допълнителни отлагания. Европейската ArianeGroup се бори да спази последния срок за първото изстрелване на Ariane 6, която е по-рентабилна версия на Ariane 5, след като ракетата не успя да полети през 2020 г., както беше планирано. Тъй като напредъкът по линия на Ariane 6 трябва да бъде обсъждан на министерска среща в края на 2022 г., ръководителят на ESA обяви, че преди това "ще имаме нужда от добри новини".

Що се отнася до космическия туризъм, Blue Origin и Virgin Galactic (основани съответно от Джеф Безос и сър Ричард Брансън) извършиха своите първи суборбитални полети през 2021 г. И двете фирми се надяват да увеличат темпото с "редовни, предвидими и сигурни" полети през 2022 г., коментира Том Шели от Space Adventures - космически туристически оператор, базиран във Вирджиния. Но тъй като совалката на Virgin беше приземена за проверка на сигурността, Blue Origin имат предимство, добавя той.

За руската космическа агенция 2022 г. би могла да е критична година, тъй като тя се стреми да получава средства по линия на туристическите полети и участието в международни мисии. Според Флориан Видал от IFRI - мозъчен тръст, базиран в Париж, руската космическа индустрия е проядена от корупция, недофинансиране и технически проблеми. В резултат успехът при разширяването на руския космодрум "Восточни" през 2022 г. е "въпрос на запазване на доверието", казва той.

През 2022 г. китайската космическа станция "Тянгун" може да достигне пълни оперативни способности, твърди доклад на американското разузнаване от 2021 г. Документът я описва като част от усилията на Китай "да достигне и надмине" американската военна мощ чрез системи, които включват и противосателитни оръжия.

Други държави също са притеснени. Някои стратези смятат, че не случайно 2022 г. "ще е по-активна в космически план" за Южна Корея, както деликатно се изразява Лий Юн, ръководител по въпросите на планирането в космическата агенция на страната. Усещането за заплаха от Китай ще накара и Индия да използва своята космическа програма за военни и други "цели, свързани с външната политика", прогнозира Аджей Леле, експерт в MP-IDSA - мозъчен тръст в Делхи, финансиран от индийското министерство на отбраната. Това е и един от основните мотиви страната да иска да изстреля първите си астронавти в Космоса през 2022 г.

Или казано накратко, развитието на модерните космически технологии в голяма степен е водено от старомодно геополитическо съперничество.

2021, The Economist Newspaper Limited. All rights reserved