Може ли бумът на ed-tech да продължи

Пандемията засили образователно-технологичния бизнес

В края на миналата година инвеститорите оцениха индийския стартъп Byju's на над 20 млрд. долара, което е трикратно увеличение в сравнение с преди ковид.

Byju's имаше много потребители дори преди ковид-19 да затвори класните стаи по целия свят. Стартъпът с най-висока оценка от инвеститорите в Индия беше съоснован през 2011 г. от Бюджу Равендран, знаменит преподавател по математика, чиито класове привличаха толкова много хора, достатъчни да напълнят стадиони. До 2019 г. десетки милиони индийски деца са се регистрирали да използват водещия продукт на фирмата - приложение, което предлага онлайн уроци, с които се допълва редовното училище. През същата година Byju's започва да спонсорира националния отбор по крикет на Индия.

Оттогава училищата в Индия са били повече време затворени, отколкото отворени - и съдбата на Byju върви по възходяща пътека. Броят на децата, чиито родители плащат, за да използват пълноценно приложението, се е увеличил повече от два пъти до 7 млн. В края на миналата година инвеститорите оцениха фирмата на над 20 млрд. долара, което е трикратно увеличение в сравнение с преди ковид.

На път към борсата

През януари Bloomberg съобщи, че Byju's може скоро да разкрие плановете си за излизане на борсата в Ню Йорк чрез сливане с компания за придобиване със специално предназначение. По-рано информационната агенция съобщи, че подобна сделка може да събере около 4 млрд. долара, оценявайки фирмата на страхотните 48 млрд. долара.

Byju's е най-голямата от групата млади компании, които се възползват от главоломния растеж в онлайн обучението. Рисковите капиталисти (VC) вложиха около 21 млрд. долара в компании за образователни технологии през 2021 г. според изследователската фирма Holon IQ. Това е три пъти повече от сумата, събрана през 2019 г., и 40 пъти повече от преди десетилетие.

Седемнадесет стартиращи фирми в областта на ed-tech се превърнаха в "еднорози" (частни компании, оценени на повече от 1 млрд. долара), което е три пъти повече, отколкото са достигнали този етап през всяка предходна година. Половин дузина от тях станаха публични. Те включват Coursera - платформата за онлайн курсове с пазарна оценка близо 3 млрд. долара, и Duolingo, приложение за изучаване на чужди езици, което е оценено на около 4 млрд. долара. Holon IQ прогнозира, че глобалните приходи от електронни технологии могат почти да се удвоят от 227 млрд. долара сега до около 400 млрд. през 2025 г., една пета по-висока от прогнозата на компанията преди пандемията.

Доскоро фирмите за ed-tech рядко караха инвеститорите да се заглеждат в тях. Училищата и университетите контролират голяма част от 6 трлн. долара, които всяка година се влагат за образование в света. През 2019 г. само около 3% от всички разходи за образование са били за софтуер или онлайн обучение. Тори Патерсън от Owl Ventures, който е започнал да инвестира в ed-tech фирми през 2009 г., признава, че говоренето в полза на сектора понякога му е спечелило... "празни погледи".

Промяна

Затварянето на училищни сгради и кампуси на колежите принуди преподавателите да изпробват нови подходи (особено в Индия и Америка, където прекъсванията в обучението са особено големи). Правителствата дадоха на децата купища таблети и ускориха усилията за подобряване на достъпа до широколентов интернет в училищата. Те също така осигуриха на учителите допълнителни пари, които да похарчат за помагала, които смятат, че ще помогнат на учениците да "наваксат". Законодателите в Америка са заделили около 200 млрд. долара за училищата от началото на пандемията. Тази сума се равнява на около една четвърт от изразходваното за тези институции за една типична година.

В продължение на години много от най-бързоразвиващите се ed-tech фирми са избрали да не продават на училища и университети, а да се насочат директно към учащите. Тази категория компании също се възползваха по време на пандемията. Родителите в Азия отдавна искат да плащат за уроци и други услуги (като приложението на Byju), които могат да дадат предимство на техните деца. Сега семействата в Европа и Америка също проявяват интерес. Надзорът на дистанционното обучение направи родителите навсякъде по-ангажирани в образованието на децата си, по-наясно с това как се представят в сравнение със съучениците си и в някои случаи по-критични към това, което им преподават. В резултат на това компаниите, които предлагат уроци след училище - като Outschool, американски еднорог, и GoStudent, австрийски, се разрастват бързо.

Друг тип продукти, които получиха тласък от пандемията, са тези, които предлагат обучение на възрастните. Работниците, напуснали по време на блокадите, обикновено посещават онлайн курсове, които смятат, че ще подобрят перспективите им. Дистанционната работа направи повече професии достъпни за повечето търсещи работа, като им даде повече причини за преквалификация. В същото време вълната от смяна на работни места във Великобритания и Америка изнерви големите работодатели. Те стават все по-убедени, че разходите за обучение на персонала могат да им помогнат да задържат работниците и да намалят разходите за запушване на дупки.

Това е от полза за компании като Coursera, които казват, че продажбата на абонаменти на корпоративни клиенти е нейният най-бързо развиващ се бизнес. Guild помага на работниците в гиганти като Walmart и Disney да придобият нови квалификации, а американската Better Up помага на професионалистите да намерят коучинг.

Все пак има и проблеми

Въпреки възможностите за развитие в условията на пандемия еd-tech среща и проблеми. В Китай, където е най-големият пазар, комунистическата партия обяви миналия юли, че бизнесът не може да печели от предоставянето на уроци след училище за деца в началните и средните училища. Пекин от години се тревожи, че огромното търсене на частно образование увеличава неравенствата и води до обедняване на средната класа. Дори благотворителното обучение вече не можеше да се провежда по време на празници и през уикендите. В рамките на дни цените на акциите на New Oriental, TAL Education и Gaotu, трите регистрирани китайски гиганта в индустрията, паднаха с две трети, заличавайки 18 млрд. долара пазарна капитализация. От февруари 2021 г. тяхната обща цена се е свила с над 100 млрд. долара, на по-малко от 10 млрд. долара.

Китайският опит разтревожи инвеститорите, казва Томас Сингълхърст от Citigroup. Това блокира възможен изход за западните стартиращи компании, някои от чиито рискови инвеститори може да са се надявали да ги продадат на китайски технологични гиганти. Това може също да вдъхнови въвеждането на по-строги правила в съседна Индия, друг потенциално огромен пазар, където някои родители обвиняват фирмите за електронни технологии в подвеждащи реклами и агресивни тактики за продажба. През януари министърът на образованието на Индия каза, че правителството обмисля нов регламент, въпреки че не даде подробности. Оттогава най-малко 15 индийски ed-tech компании, включително Byju's, създадоха група, която обеща да подготви нов кодекс за поведение.

Малко вероятно е западните ed-tech фирми да се сблъскат с подобни ограничения. Но те имат свои предизвикателства. През ноември Chegg, американска компания, която предоставя онлайн помощ на студенти, предупреди, че по-ниското от обичайното записване в американските университети се отразява на приходите й. Пазарната й капитализация, която се покачи до около 14 млрд. долара в началото на 2021 г., се върна до 4 млрд. долара, по-ниска от преди пандемията. Акциите на ed-tech компании, които са станали публични в САЩ миналата година, се търгуват предимно под цената на излизане на борсата. Няколко, включително Coursera и Duolingo, все още не са реализирали печалба.

Но инвеститорите в индустрията смятат, че има какво да се подобри. Притокът на потребители и пари по време на пандемията даде на повече фирми възможности да се разширят в чужбина и да намерят начини за задържане на потребителите за по-дълго, смята Дебора Куазо от GSV, голям инвеститор в образованието. Вземете Byju's. Той е похарчил поне 2.8 млрд. долара за дузина придобивания в очевиден опит да обедини услуги, които ще му позволят да достигне до учещи от всички възрасти, от малки деца до такива, променящи кариерата си. Сделките също така му помагат да достигне до клиенти далеч извън Индия. През 2021 г. компанията започна да предлага онлайн уроци по кодиране и математика на деца в САЩ, Бразилия, Великобритания, Индонезия и др. Големият списък може да даде урок както на скептиците в областта на електронните технологии в образованието, така и на западните конкуренти.

2022, The Economist Newspaper Limited. All rights reserved